En los términos más simples, se trata de cuando una organización sale de sus propias fronteras para desarrollar innovaciones a través de (o gracias a) la interacción con otros actores. Esta lógica funciona tanto para apropiar ideas y tecnologías, como para externalizar algunas capacidades o desarrollos de la empresa que pueden ser utilizadas por otras empresas. La primera ola de la innovación fue eminentemente un proceso cerrado y lineal (la empresa con sus propias capacidades), la segunda ola es abierta aunque aun lineal, recogida por H. Chesbrough en su libro de 2003; la tercera ola es abierta y en red, explicadaen el término "innovación abierta 2.0" en 2013. Se atribuye a Bill Joy cofundador de Sun Microsystems la "Ley de Joy" que reza "No importa quién eres, la mayoría de los más inteligente, trabajan para otro"
El objetivo de la innovación abierta inicialmente se enfocaba en reducir tiempos (time to market), costos de desarrollo y riesgos tecnológicos, al aprovechar tecnologías o capacidades de terceros fuera de la empresa, La innovación abierta permite hacer mucho más robusto el sistema de innovación (al recibir ideas, tecnologías, recursos) de terceras partes, sin tener la carga fija de esas nuevas capacidades.
Uno de los ejemplos más divulgados, es recogido por Chesbrough en su primer libro de 2003, Open Innovation. Procter & Gamble propietario de las papas Pringles estaba interesado en imprimir sobre las papas, la empresa sin embargo no contaba con la tecnología para hacerlo; así que, a pesar de tener el capital y los recursos para hacer su propio desarrollo, prefirieron buscar a alguno que ya hubiera desarrollado algo similar; encontraron en una pequeña panadería en Bologna (Italia) propiedad de un profesor universitario que habia desarrollado la tecnología para imprimir imágenes editables sobre galletas y tortas, solo requirió algunos ajustes para adaptar la tecnología a los requerimientos de P&G. (https://hbr.org/2006/03/connect-and-develop-inside-procter-gambles-new-model-for-innovation)
http://inventta.net/radar-inovacao/noticias/voce-sabe-o-que-e-open-innovation/ https://www.youtube.com/watch?v=_KazkkOUG5c